미각 전달 경로 – Gustatory Pathway

맛에 대한 정보는 뇌신경(cranial nerve) 7번(Facial), 9번(Glossopharyngeal), 10번(Vagus)을 타고 전달됩니다. 혀의 앞부분으로 느낀 맛에 대한 정보는 7번 뇌신경의 일부를 통해 전달되는데, 그 신경을 고삭 신경(chorda tympani)이라고 합니다. 고삭 신경이라는 이름은 이 신경이 중이(middle ear)의 고막(tympanic membrane)의 바로 밑을 통과하기 때문입니다. 이 위치는 바깥에서 접근하기 쉬운 위치이기 때문에 실험을 할 때 전극을 꽂아서 그 신경의 활동을 관찰하거나 혹은 자극을 주기 편리합니다.
그리고 혀의 뒷부분으로 느낀 맛에 대한 정보는 9번 뇌신경의 혀쪽 가지를 타고 전달됩니다. 마지막으로 10번 뇌신경은 입천장(palate)과 후두개(epiglottis)에서 감지한 맛에 대한 정보를 전달합니다.

맛에 대한 정보를 처음으로 중계하는 곳은 연수에 있는 호속핵(nucleus of solitary tract)입니다. 호속핵은 체내의 내장 기관(visceral organ)들과 미각 기관에서 오는 정보를 받는 곳입니다. 이곳에서 미각 경로에 관여하는 뉴런들의 축색은 복측 후내측 시상핵(Ventral posteromedial thalamic nucleus)으로 뻗어나갑니다.

시상의 미각감지 뉴런들은 받아들인 정보를 1차 미각 피질(primary gustatory cortex)로 보냅니다. 1차 미각 피질은 전두엽(frontal cortex)의 밑에 있습니다. 이곳의 뉴런들은 이제 2차 미각 피질(secondary gustatory cortex)로 뻗어나갑니다. 2차 미각 피질은 하외측 안와 전두 피질(caudolateral orbitofrontal cortex)에 위치해 있습니다. 다른 감각들과는 다르게, 미각은 좌우가 바뀌지 않은 채로(ipsilateral) 전달됩니다. 

미각_경로

fMRI 촬영 실험 결과로 각각의 맛이(기본적인 5개의 맛) 1차 미각 피질의 서로 다른 부분을 활성화 시킨다는 것을 알 수 있었습니다. 하지만 신기하게도 사람마다 특정 맛의 자극을 받았을 때 1차 미각 피질에서 활성화되는 부위가 달랐습니다. 하지만 개개인에 대해서 다른 환경에서 같은 자극을 주었을 때 1차 미각 피질의 활성화 패턴은 같았습니다. 이렇게 미각은 개인마다 다르면서(idiosyncratic), 안정합니다(stable).

이런 맛에 대한 정보를 받아들이면서 미각 피질은 음식의 맛을 느끼는 데에 거의 필수적이라고 할 수 있는 온도자극(thermal stimuli), 기계적 자극(mechanical stimuli), 통각(nocicetive stimuli)같은 자극들도 받아들입니다.

미각 정보는 편도체(Amygdala)와 시상하부(hypothalamus)까지 전달되는데, 이 전달 경로가 단맛, 우마미, 약간의 짠 맛을 선호하게 하는 역할을 한다고 합니다. 단 맛, 우마미 맛, 짠 맛을 사람들이 좋아하는 이유를 이 연결에서 찾을 수 있습니다. 즉, 이 연결이 특정한 맛에 대한 선호도를 결정한다는 것이지요. 실제로, 시상하부의 몇몇 뉴런들은 그 동물이 배고플 때 오직 단 맛에 대한 자극에만 반응하는 것이 관찰되었다고 합니다.

 

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