토끼자리 – Lepus

토끼자리는 천구의 적도 바로 남쪽에 위치한 별자리입니다. 오리온자리 바로 아래에 있습니다. Lepus란 이름은 라틴어로 토끼(hare)를 뜻합니다. 토끼자리는 현 존재하는 88개의 별자리 중 하나이면서 또한 프톨레마이오스의 48개 별자리에 포함되는 별자리이지만 그리스 신화에서 그렇다 할 역할은 없습니다. 토끼자리는 약어로 Lep 이라 합니다.

lepus

토끼자리에는 몇 개의 밝은 별이 있습니다. 토끼자리 알파별은 토끼자리에서 가장 밝은 백색초거성으로 2.6등급의 별입니다. 지구에서 1300광년정도 떨어져 있습니다. 토끼자리 알파별의 별칭인 ‘아르네브'(Arneb)는 아랍어로 토끼(hare;أرنب)를 뜻합니다. 토끼자리 베타별은 니할(Nihal; 목마른 낙타)이란 이름을 가진 별입니다. 황색거성으로 2.8등급의 별입니다. 지구에서는 159광년 떨어져 있다고 합니다. 토끼자리 감마별은 쌍안경으로 확인할 수 있는 이중성(double star)입니다.  각각 3.6, 6.2 등급이고, 노랑~주황빛을 띠고 있습니다.  토끼자리 엡실론별은 황색 거성으로 3.16 등급의 별입니다. 토끼자리에서 세 번째로 밝은 별이 엡실론별입니다. 토끼자리 카파별도 이중성입니다. 카파별은 4.4, 7.4 등급의 청백색 별로 이루어져 있습니다.

토끼자리에는 변광성도 몇몇 있습니다. 토끼자리 R(R Lep)은 “진홍색 별”(Hind’s Crimson star) 이라고 불리는 별입니다. 이름에서도 알 수 있듯이 영국의 천문학자 하인드(John Russell Hind)가 1845년에 발견한 진한 붉은색 별입니다. 11.7등급에서 5.5 등급까지 420일을 주기로 변하는 미라형 변광성입니다. 토끼자리 R은 지구에서 1500광년정도 떨어져 있습니다. 별이 어두워질수록 색이 진해진다고 하네요.

Hinds-Crimson-Star

Hind’s Crimson Star

토끼자리에는 메시에 천체인 M79도 있습니다. 구상성단인 M79는 8.0등급이고, 지구에서 42,000광년 떨어져 있습니다. 겨울의 북쪽 하늘에서 볼 수 있는  유일한 구상 성단입니다. 샤플리 등급으로 Class V에 속하는 성단으로, 별이 성단의 가운데에 밀집되어 있습니다. 1780년에 피에르 메셍(Pierre Méchain)이 발견했습니다.

토끼자리는 오래된 별자리임에도 불구하고 신화나 전설에서 큰 역할이 없습니다. 오리온자리 바로 아래에 있기 때문에 사냥꾼 오리온이 쫓는 토끼라는 설이 유력합니다. 오리온이 토끼사냥을 좋아했기 때문이라는 이야기도 있고, 토끼때문에 농작물 손해가 컸던 시칠리아 섬 지방에서 토끼를 쫓고자 일부러 오리온자리 밑에 토끼자리를 만들었다는 설도 있습니다.

 

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